Interview: Elvira Garrido from The Coffee Garden & Mr. Chicken on Being a Woman in the Dominican Food Industry

Entrevista: Elvira Garrido de The Coffee Garden & Mr. Chicken Habla de Ser Mujer en la Industria de la Comida Dominicana 

By Lea Espinal

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The gastronomic industry is not known for being inclusive of women, but that does not mean there are no women - in this case dominicanas - who have managed to leave their mark on the palates of the santiagueros diners. Elvira Garrido is the face behind not one but two successful projects, Mr. Chicken and The Coffee Garden, and in this interview she shares where her love for food comes from, tells us about her two proposals in the city of Santiago, and about her experience as a young woman in the gastronomic area.

Tell us a little about yourself!

My name is Elvira Garrido, and I studied Hospitality Management specializing in Food & Beverages. My professional experience has been within the gastronomic area in corporate catering companies, where I got a large part of my experience, and advising other businesses in the sector. At the end of 2015, together with my now husband, Mr. Pedro Jiménez, we founded the brand Mr. Chicken and later The Coffee Garden. Within my professional preparation I also got a PAP at Barna Business School.

Where do you think your love for food comes from?

It all started when I was very young, because of my mother's influence. They hosted many events at my house, and I always helped to set the table or in the kitchen. As a child, I always liked to go to the patio to pick flowers and make small arrangements for the tables, and to take care of all the details to help my parents look good in front of their guests. Then, when I was in school I had an inclination for desserts and later I started to get interested in appetizers. A mixture of all those experiences and interests led me to choosing my career without a doubt.

What inspired you to start Mr. Chicken, and then with The Coffee Garden?

Starting with Mr. Chicken, we saw that in the city of Santiago there was a void of places with an environment for the whole family, where you can share a good meal in a healthy, safe and fun environment. Taking all this into account, our concept and product choice was born. Mr. Chicken, our mascot, is part of the essence of us, which conveys the joy and enthusiasm of our brand.

"A Garden in the City" is how many describe The Coffee Garden, which is our newest project. This one was born out of my love and passion for nature combined with the need for a relaxed space in the city where you can chat and have a good cup of coffee. Within the menu the favorites are the waffles and our variety of gourmet coffee options.

What has been the biggest challenge in creating and maintaining these restaurant projects? In the same way, what do you feel proud of?

It has been a big process, and I would say that the challenges are not over. The important thing is always to remain positive and persevering. In addition, I feel very proud of my team, because together we have been able to grow and pass on our concept to our friends and clients.

What would you like to see more in the food industry of Santiago?

I would like to see more growth opportunities for young professionals in the sector.

What advice would you give to women who have the dream of undertaking in the world of gastronomy?

It can be done! My mentor once told me: "You have two great challenges. You are a woman in a very sexist sector, and you are also very young. Show who you are with respect, and you will break with that paradigm." I always remember that.

Where do you visualize yourself in the next 3 years?

Definitely within my companies and developing them, and with them contributing to the growth of my sector.

La industria gastronómica no es muy conocida por su inclusión de las mujeres, pero eso no significa que no existan mujeres - en este caso dominicanas - que han logrado dejar su marca en los paladares de los comensales santiagueros. Elvira Garrido es la cara detrás de no uno sino dos proyectos exitosos, Mr. Chicken y The Coffee Garden. En esta entrevista, Elvira nos comparte de donde viene su amor por la comida, sus dos propuestas en la ciudad de Santiago y sobre su experiencia como mujer joven en el área gastronómica.

¡Cuéntanos un poco sobre ti!

Mi nombre es Elvira Garrido, Licenciada en Administración Hotelera, mención Alimentos y Bebidas. Mi experiencia profesional ha sido dentro del área gastronómica en compañías de catering empresarial donde obtuve gran parte de mi experiencia, y asesorías a otros negocios del sector. A finales del 2015, junto a mi ahora esposo, el Ing. Pedro Jiménez, fundamos la marca Mr. Chicken y posteriormente The Coffee Garden. Dentro de mi preparación profesional luego realicé un PAP en Barna Business School.

¿De dónde crees que viene tu amor por la comida?

Todo empezó cuando aún estaba pequeña, por el ejemplo de mi madre. En mi casa hacían muchos eventos y siempre ayudaba a poner la mesa o en la cocina. De niña siempre me gustaba ir al patio a recoger flores y hacer pequeños arreglos para las mesas y cuidar todos los detalles para ayudar que mis padres quedarán bien con sus invitados. Luego, cuando estaba en el colegio tuve una inclinación por los postres y luego empecé a interesarme por las picaderas. Una mezcla de todas esas experiencias hizo que sin duda me decidiera por estudiar mi carrera.

¿Qué te inspiró a emprender en Mr. Chicken, y luego con The Coffee Garden?

Iniciando por Mr. Chicken, vimos un vacío en la ciudad de Santiago de lugares con un ambiente para toda la familia, donde se pueda compartir una buena comida en un ambiente sano, seguro y divertido. Tomando todo eso en cuenta nació nuestro concepto y elección de producto. Nuestro personaje Mr. Chicken es parte de la esencia de nosotros, que transmite la alegría y entusiasmo de nuestra marca.

“Un Jardín en la Ciudad” es como muchos catalogan a The Coffee Garden, que es nuestro proyecto más nuevo. Este nace por mi amor y pasión con la naturaleza combinado con la necesidad de un espacio relajado dentro de la ciudad donde puedas conversar y tomarte un buen café.  Dentro del menú los favoritos son los waffles y nuestra variedad de café gourmet.

¿Cuál ha sido el mayor reto al crear y mantener estos proyectos de restaurantes? De igual forma ¿De qué te sientes orgullosa?

Ha sido todo un proceso y diría que los retos no se acaban, lo importante siempre es mantenerse positivo y perseverante. Además, me siento muy orgullosa de mi equipo de trabajo, ya que juntos hemos podido crecer y transmitir a nuestros amigos y clientes nuestro concepto.

¿Qué te gustaría ver más en la industria gastronómica de Santiago?

Me gustaría ver más oportunidades de crecimiento para lxs jóvenes profesionales del sector.

¿Qué consejo le darías a mujeres que tienen el sueño de emprender en el mundo de la gastronomía?

¡Que se puede! Una vez mi mentor me dijo: “Tú tienes dos grandes retos, eres mujer en un sector muy machista y también eres muy joven. Demuestra lo que eres con respeto y lograrás romper con ese paradigma.” Siempre lo recuerdo.

¿Dónde te visualizas en los próximos 3 años?

Definitivamente dentro de mis empresas, desarrollándolas, desde ellas aportando al crecimiento de mi sector.

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Lea is a psychology graduate living in Santiago, Dominican Republic. She's an avid reader and Harry Potter fan, interested in organizational development, tech, in the arts. She has served as an editor for hola, rita. for over a year and every now and then shares her stories from the island. / Lea está de graduada en psicología y vive en Santiago, República Dominicana. Es una ávida lectora, y fanática de Harry Potter, interesada en el desarrollo organizacional, la tecnología y las artes. Lea ha servido como editora para hola, rita. por más de un año y de vez en cuando comparte sus historias desde la isla.