Interview: Vivi Ruffino and David Matías from Freedom Beachwear on Growing a Global Brand & Problem Solving

Entevista: Vivi Ruffino y David Matías de Freedom Beachwear Hablan de Crecer una Marca Global y Lidiar con Situaciones Difíciles 

By Catherine Hernandez

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Today I get to share with you a little bit about brand made in El Cibao, that for me stands for empowerment, natural beauty and freedom. Vivi Ruffino (@viviruffino) and David Matías (@davmatias) started this project, Freedom Beachwear, from scratch and have managed to export their amazing bathing suits all over the world, while also showcasing breathtaking corners of the island, their love for the ocean, nature and each other.  

Tell us little about yourselves!

We are a 90’s couple, born and raised in La Vega, in a community called Santo Cerro, both children of entrepreneurs. Even though we live approximately 5 minutes away from each other we met when we were teenagers. I was finishing high school and David was just starting college. We started talking and the rest is history! We’ve been together for 7 years now and we love being able to share every aspect of our lives. It's been quite an adventure being a couple and business partners at the same time.

Where does the idea of Freedom Beachwear come from?

Freedom Beachwear came from trying to achieve financial independence, because running away from a restaurant because I couldn’t pay the bills didn’t feel good at all. For as long as I can remember, fashion design has been a part of me, it flows through my veins and in David’s too. My mother and his grandmother are both designers. One day I started sketching and with the help of my Tía Idalia, who is a seamstress, started bringing them to life. At the beginning, they were only for myself but people started asking where I got my outfit from and that’s when I realized there was a great business opportunity doing something I truly enjoyed.

I starting selling just to friends and family but the internet opened another door for me. I gathered up the courage and started posting every piece I created on Instagram and sharing my number and WhatsApp for people to contact me if they were interested. I realized very soon this was not a great idea. People would write me from all over the country at all hours because they were interested in buying the products.

A few months later, David graduated from college as an Industrial Engineer and I took a long break from college (to this day) to focus entirely on this project until it became too much for me to handle on my own, so I asked David for help. Even though he had already planned to work on his family’s businesses, he chose to help me and grow this project together. The demand was growing every day and it was very hard to keep selling through WhatsApp or e-mail, and even more when people from other countries wanted to other our pieces, then David came up with a better idea: Sell online!

This is when things started getting serious, our little project was about to become a global brand. But before all that, we needed a name, a webpage, and an online store. We had no idea on how to build an online store or money to pay a decent web designer to do it, so we started watching tutorials and 4 months later www.freedombeachwear.com was born. On the first day, we got 6 orders, all from different countries, and the rest is history.

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What has been the hardest part of launching and growing Freedom Beachwear?

Every area has its difficulties but the biggest challenge we faced when we launched the online store was receiving payments because back then, in the DR, we didn’t have a platform for online payments and had to work around this. We managed to do it but it was very hard to achieve.

In growing our brand without a doubt the biggest challenge has been manufacturing our products. Quality is key for us and finding hand labor and raw materials that are up to our standards has not been an easy task.

What would you like to see more in terms of entrepreneurship in our country?

More companies that think about entrepreneurs, in the small business owners. I believe it’s a great idea, a business idea to cater specifically to the small businesses so we can truly have local options to buy supplies from and grow. From our personal experience, we often have to buy things as simple as a clothing label or packaging from foreign countries.

What advice will you give to a young Latinx trying to launch their own brand?

Woof! We could dedicate an entire page just for advices! But for now we’ll share only three:

  1. Start! Don’t wait to have it all figured out because then you will never do it. You will find the answers along the way, just observe your circle of friends and the relationships and tools you already have in hand. Evaluate them and start using them.

  2. Make sure your concept and essence are your own, this will take you far. Copying is easy but what easily comes, easy goes. Some brands get inspiration from other but we have to be careful and not fool ourselves under the false belief that we are only taking inspiration from others. Sometimes, even without realizing it,we end up copying them at this can have unpleasant consequences.

  3. In the beginning, it’s always hard, and it’s even harder when you start something from scratch. So get ready to assume different roles: photographer, accountant, graphic designer, delivery, customer service and the list goes on and on. You’ll need to master the art of multitasking! Unless you have enough money to invest this will be your bread and butter. But don’t be scared! It’s really fun and you will learn so much from the process.

Where do you see your company in the next three years?

With our Dominican flag flying high, representing our country in the best trade shows in the world. With our own factory where we can freely create what we want, with the best material that make the minimum impact on our environment and creating better jobs for our community of Santo Cerro. The future is bright for our brand.

Do you have a favorite anecdote related to Freedom Beachwear?

We don’t have one favorite, we have many! I remember we were doing a shoot for our resort collection in 2015, we had a super creative team, one of the best, a beautiful model who was a surfer from Cabarete and an awesome spot in a ranch in Bonao, nothing could go wrong. Then came the day of the shoot and 2 hours before heading to Bonao our model calls and tells us she got her period and got terrible cramps and wouldn’t be able to make it. I immediately felt a knot in my stomach and had trouble breathing, thanks to David I didn’t have a panic attack. I felt horrible but he made me understand that that wasn’t going to help solve the problem.

Together we started thinking of a solution. Part of the team was going away for travel in the next few days so we couldn’t postpone the shoot and we didn’t have enough time to look for another model. Then I got an idea, I looked at David and said to him: “What if I am the model?” He looks at me and says: “That’s it! We have it!”

To my surprise, they were all super excited to work with me as their model. It was an unforgettable experience! It has been one of our most successful and fun shoots to date and we broke our own record of page views and sells on the first day of the launch.

This anecdote has a moral to it! The key is in how you decide to deal with the problems you face in life. You can let it stress you out, block you and make you suffer. What you can do is breathe, analyze the situation and look for help, inside you or in your surroundings. If you choose the second option I’m sure you will succeed.

Hoy les comparto un poco sobre una marca hecha en el Cibao, que para mi representa empoderamiento, belleza natura y Freedom. Vivi Ruffino (@viviruffino) y David Matías (@davmatias)  empezaron este proyecto desde cero y han podido exportar sus increíbles trajes de baño a todas partes del mundo, mientras también comparten rincones de la isla que te dejan sin aliento, su amor por el mar y por la naturaleza.

¡Cuéntanos un poco más sobre ustedes!

Somos una pareja cibaeña de los 90, nacimos y nos criamos en el mismo pueblo de La Vega en una comunidad llamada el Santo Cerro, ambos hijos de padres emprendedores. A pesar de que vivimos a aprox. 5 minutos de distancia caminando, nos conocimos ya cuando éramos adolescentes. Yo estaba saliendo del colegio y David recién empezaba la uni. ¡Empezamos a hablar y el resto es historia jaja! Nah pues tenemos 7 años como pareja y nos encanta poder compartir juntos todo los ámbitos de nuestras vidas, es todo una aventura ser socios y novios a la vez.

¿De dónde nace la idea para la marca Freedom Beachwear?

Freedom Beachwear nace como un intento de lograr independencia económica ya que salir corriendo de un restaurante porque no tienes para pagar realmente no se siente bien. Desde que tengo uso de razón el diseño de moda ha sido parte de mí y corre por mis venas y por las de David también ya que su madre y mi abuela son diseñadoras. Un día empecé a hacer algunos sketches y junto con mi tía Idalia, que es modista, le dábamos vida a mis diseños. Al principio los creaba para mí pero luego algunas personas me comenzaron a preguntar dónde había comprado mi outfit y fue entonces cuando vi una oportunidad de negocio grandiosa involucrando algo que me encanta hacer.

Empecé vendiendo solo a amigos y familiares pero el internet me mostró otras posibilidades. Me atreví a publicar fotos de cada pieza que creaba  en Instagram y a compartir mi WhatsApp por si a alguien le interesaba comprarla. Pronto me di cuenta que no fue tan buena idea porque no me dejaban dormir, me escribían hasta de madrugada personas de todo el país interesadas en comprar.

Al cabo de unos meses David se graduó como Ingeniero Industrial y yo me tomé un break de la uni hasta el día de hoy y me dediqué de lleno al proyecto hasta que se convirtió en mucho para mí sola, así que me armé de valor y le pedí ayuda a David. A pesar de que ya estaba planeado que el iba a trabajar en negocios familiares, decidió ayudarme y emprender juntos este negocio. La demanda estaba creciendo cada día y ya era difícil seguir vendiendo a través de WhatsApp o email, mas aun cuando personas de otros países querían nuestras piezas, entonces a David se le ocurrió una mejor idea: ¡Vender online!

La cosa se empezó a poner seria y nuestro pequeño proyecto estaba a punto de convertirse en una marca global, pero para esto necesitábamos un nombre, una página y una tienda virtual. Al principio no teníamos ni la menor idea de como hacer una tienda virtual, ni tampoco el dinero para pagarle a un diseñador web decente así que juntos empezamos a ver tutoriales y a punchar y al cabo de 4 meses nació www.freedombeachwear.com El primer día se hicieron 6 ordenes a través de la página de diferentes países y el resto es historia.

¿Cuál ha sido la parte más difícil de lanzar y hacer crecer Freedom Beachwear?

Cada área tiene su dificultad pero el mayor reto que enfrentamos cuando lanzamos la tienda online fue el recibir los pagos pues en ese entonces todavía no existía en el país una plataforma de pagos online y tuvimos que buscarle la vuelta pero fue bien difícil lograrlo.

En cuanto a nuestro crecimiento, lo más desafiante ha sido sin duda alguna la fabricación de nuestros productos. La calidad es de suma importancia para nosotros y encontrar mano de obra y materia prima que cumplan con nuestros estándares no ha sido tarea fácil.

¿Qué te gustaría ver más en el mundo del emprendedurismo en el país?

Más negocios que piensen en los emprendedores, en los small business o negocios pequeños. Eso es una idea genial, emprender negocios de servicios o productos específicamente para negocios pequeños para que realmente tengamos opciones locales para abastecer y hacer crecer nuestro negocio porque realmente desde nuestra experiencia personal, hemos tenido que acudir a negocios extranjeros para cosas tan sencillas como mandar a hacer un label o comprar materiales para el empaque.

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¿Qué consejos le darías a un/ una joven latina que desee lanzar su propia marca?

Ufff, ¡podemos dedicar una página entera sólo de consejos jaja! Pero por ahora le compartiremos tres fundamentales:

1. Empieza. No esperes a tener todo solucionado para empezar porque sino nunca lo harás. Las respuestas las irás encontrando en el camino, solo tienes que observar tu círculo de relaciones y las herramientas con las que ya cuentas en el momento. Evalúalas y empieza a hacer uso de ellas.

2. Procura que el concepto y la esencia de la marca sea original, esto te llevará lejos. Copiar es fácil y lo fácil, fácil se va. Algunas marcas se inspiran de otras pero hay que tener cuidado con no engañarnos a nosotros mismos bajo la excusa de sentirnos inspirados con el trabajo de otros, muchas veces, si no somos conscientes, terminamos copiando y a la larga esto tiene consecuencias desagradables.

3. Todo comienzo no es fácil y mucho menos cuando se empieza de cero. Así que prepárate para asumir diferentes roles: fotógrafo, contable, diseñador gráfico, delivery, customer service y la lista sigue y sigue. ¡Deberás dominar el arte de multitasking jaja! A menos que tengas un buen capital para empezar, este será tu pan de cada día. Pero no te asustes, realmente es súper divertido y aprenderás muchísimo de la experiencia.

¿Dónde ves la compañía en los próximos tres años?

Poniendo en alto a nuestro país y representándolo en los mejores trade shows de moda del mundo. Con nuestra propia fábrica donde podremos crear libremente y con materia prima que genere el menor impacto al medio ambiente, trabajando en colaboración con la naturaleza y creando buenos puestos de trabajo para nuestra comunidad del Santo Cerro. El futuro es brillante para la marca.

¿Cuál es tu anécdota favorita relacionada con Freedom Beachwear?

No tenemos una favorita, tenemos muchas. Recuerdo en la sesión fotográfica para la colección resort 2015 teníamos un equipo creativo súper completo, de los mejores, una modelo surfer hermosisima de Cabarete y un spot (lugar) espectacular en una finca en Bonao, nada podía salir mal. Hasta que llega el día de partir hacia Bonao y nos llama la modelo 2 horas antes de salir para decirnos que le llegó la menstruación y que le llegó muy fuerte y no podrá estar en la sesión. Yo inmediatamente sentí un tremendo nudo en el estómago y que me estaba faltando el aire y gracias a David no entré en pánico. Me sentía horrible pero el me hizo entender que así no solucionaríamos la situación.

Entonces juntos empezamos a buscar una solución. Parte del equipo se iba de viaje en los próximos días así que no se podía posponer y tampoco el tiempo con el que contábamos era suficiente para buscar otra modelo que se prestara para el trabajo. Entonces me llegó una idea, miro a David y le digo: ¿y si yo soy la modelo?  David me mira y me dice: “Po’ eso es! Ya lo tenemos!”

Cuando le avisamos al grupo, para mi sorpresa, todos estaban súper contentos de poder trabajar conmigo como modelo, fue una experiencia que jamás olvidaré. Fue una de las sesiones más exitosas y divertidas hasta la fecha y rompimos récord de visitas y compras en el primer día de lanzamiento.

¡Esta anécdota también tiene su moraleja! La clave yace en cómo decides enfrentar los problemas que te da la vida. Puedes dejar que el problema te estrese, te bloquee y te haga sufrir o puedes respirar, analizarlo y buscar ayuda dentro o fuera de tí. Si decides irte por la segunda, triunfarás.

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Catherine is a history geek, low-key foodie and Marketing lover from Santiago, Dominican Republic. This is her first time writing for a website and she is interested in portraying the good, the bad and the awesome of living on the island. / Catherine es una aficionada de la historia, amante de la comida y del mercadeo de Santiago, República Dominicana. Esta es su primera vez escribiendo para una página y está interesada en mostrar lo bueno, lo malo y lo increíble que es vivir en la isla.