Interview: Karina Alvarez from Academia Vial Talks About Road Safety in DR

Entrevista: Karina Alvarez de Academia Vial Habla de la Seguridad Vial en RD

By Lea Espinal

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It is no secret to anyone that driving in the Dominican Republic can be quite an adventure, and most of the time not a very good one. And if you have had to take driving lessons in one of those many driving schools, the most you can achieve is to pass the test, but you will not gain true awareness of road safety.

In this interview with Karina Álvarez we talk about Academia Vial, a project that seeks to break the norm by teaching how to drive in a personalized and innovative way and, above all, a project with a strong commitment to improving transit and road safety in the Dominican Republic.

Tell us a little about yourself! 

I’ve always felt a great passion for teaching. No matter what it was, I was always sharing knowledge, either with my friends or classmates. However, I chose to study Industrial Engineering, since I wanted to learn about different areas such as Quality, Statistics and even Engineering Methods. I knew that sooner or later I would find a way to combine teaching with engineering, so once I finished my studies in Industrial Engineering at PUCMM, I decided to get a certification in Teacher Qualification at UAPA.

My internship to obtain my degree was in an area that I had never worked before: Occupational Health and Safety. After the internship ended, I stayed working at that same place for about two years. Among the responsibilities were to offer workshops related to the area and, above all, to carry out activities to protect the safety and health of workers. I liked this area so much that I decided to pursue a master's degree in Health and Safety Management at the Rochester Institute of Technology (RIT). And this is where everything begins.

What inspired you to educate about road safety? How did the Academia Vial project come about?

The first thing that inspired me to educate on road safety was the desire to contribute something to my country. We always complain that the Dominicans drive horribly, but I ask you: What are you doing to change that?

Academia Vial is a space where we teach driving in an innovative and safe way, which came out of the desire to change the transit in the Dominican Republic. This project trains new drivers that are responsible and aware of what it means to drive.

Academia Vial is also born from my passion for teaching and my experience in occupational safety. I always dreamed of teaching something practical, something that students could carry with them for a lifetime, and nothing better than to complement this teaching than Occupational Safety, which seeks to create awareness so that people avoid accidents and protect themselves and others.

What is the status of road safety education in the Dominican Republic? In addition to education, what other factors do you find necessary to transform in order to improve the traffic problem in our country?

Road safety education is currently a very critical issue in the Dominican Republic. It is very common to see how drivers do not respect the red light or the pedestrian line, do not use turn lights, do not have patience, among a number of actions that we should not feel proud of as Dominicans. Definitely, it's time to change.

In that same order, there are many things that must change to visualize a difference in the transit of the Dominican Republic. I believe we must all be more aware and analyze that not everything always falls on the government. If we started to change the way we drive, everything would be different. To achieve this, a fairer and more enforced system is also necessary, so that not everything stays on paper. This system needs to encourage drivers to comply with the law.

What has been the biggest challenge you have encountered while running this project? In the same way, what do you feel the most proud of?

Definitely my biggest challenge was to start. When we have an idea, making it a reality it is not a simple task. There were many obstacles, but the important thing was not to give up until we reached the goal.

I feel proud of my students. It fills me with pride every time I see that my students use the turn lights, park correctly, respect the traffic signals and above all, the traffic lights. Also, every time they get their driver's license. Those actions are my greatest satisfaction. My greatest pride will always be them.

What advice would you give to young Dominicans who have the desire to develop projects that break the norm, or do something common but in a different way?

Do not let yourself be overcome by fear. It is better to try than to think that you never gave yourself the opportunity to do something different. It is good to always plan, since a well thought out strategy can make a difference. Finally, once the project is undertaken, do not be afraid to make important decisions and modify the plan based on the experience acquired.

Where do you see yourself in the next 3 years?

I definitely see myself inside the Academia Vial, but a much more comprehensive Academia Vial. We hope to collaborate with companies and organizations focused on improving transit in the Dominican Republic.

No es un secreto para nadie que salir a manejar en la República Dominicana puede ser toda una odisea. Y si te ha tocado tomar clases de manejo en una de esas tantas escuelas, lo más que puedes lograr es pasar el exámen, pero no crear una verdadera conciencia de seguridad vial.  

En esta entrevista con Karina Álvarez hablamos sobre Academia Vial, un proyecto que busca romper esa norma, enseñando a conducir de manera personalizada y diferente, pero sobre todo con un fuerte compromiso de mejorar el tránsito y la seguridad vial en República Dominicana. 

¡Cuéntanos un poco sobre ti!

Desde siempre mi gran pasión fue enseñar, no importaba lo que fuera. Siempre estaba compartiendo conocimientos, ya sea con mis amigos o compañeros de estudios. Sin embargo, elegí estudiar Ingeniería Industrial, por lo interesante de aprender muchas áreas como Calidad, Estadísticas e incluso Ingeniería de Métodos. Sabía que tarde o temprano encontraría la manera de combinar la enseñanza con la ingeniería, así que una vez culminados los estudios de Ingeniería Industrial en PUCMM, decidí realizar un Diplomado en Habilitación Docente en la UAPA.

Mi pasantía para obtener mi título de grado fue en un área que nunca había trabajado: Seguridad y Salud Ocupacional. Una vez culminada la pasantía, me quedé trabajando en el mismo lugar por aproximadamente dos años. Entre las responsabilidades de mi trabajo estaban ofrecer talleres relacionados al área y sobre todo, realizar actividades para proteger la seguridad y la salud de los trabajadores. Esta área me gustó tanto que decido realizar una maestría en la Gestión de la Seguridad y la Salud en Rochester Institute of Technology (RIT). Y es aquí donde todo comienza.

¿Qué te inspiró a educar sobre seguridad vial? ¿Cómo surge el proyecto Academia Vial

Lo primero que me inspiró a educar en seguridad vial fue las ganas de aportar algo a mi país. Siempre nos quejamos que los dominicanos manejan mal, pero te pregunto: ¿Qué estás haciendo tú para cambiar eso? 

Academia Vial es un espacio para enseñar a conducir de manera innovadora y segura, que urge de las ganas de cambiar el tránsito en República Dominicana. Este proyecto viene a ayudar a formar nuevos conductores responsables y conscientes de lo que implica conducir.

Academia Vial también nace de mi pasión por la enseñanza y mi experiencia en seguridad ocupacional. Siempre soñé con enseñar algo práctico, algo que los estudiantes se puedan llevar para toda la vida y nada mejor que complementar esta enseñanza con la Seguridad Ocupacional, rama que busca crear conciencia para que las personas eviten accidentes y se protejan ellos mismos y a los demás. 

¿Cuál es el estatus de la educación vial en la República Dominicana? Además de la educación ¿Qué otros factores entiendes que hace falta transformar para mejorar la problemática del tránsito en nuestro país?

La educación vial es un tema muy crítico actualmente en República Dominicana. Es muy común ver como los conductores no respetan la luz roja ni la línea peatonal, no utilizan direccionales, no tienen paciencia, entre un sin número de acciones que no debemos sentirnos orgullosos como Dominicanos. Definitivamente, es tiempo de cambiar. 

En ese mismo orden, existen muchas cosas que deben cambiar para visualizar una diferencia en el tránsito de República Dominicana. Entiendo que todos debemos ser más conscientes y analizar que no todo siempre recae sobre el gobierno. Si empezamos a cambiar nuestra forma de conducir, todo fuera diferente. Para lograr esto, también es necesario un sistema más justo y que se haga cumplir, que no todo quede en papeles. Este sistema es el que tiene que fomentar que los conductores cumplan la ley.  

¿Cuál ha sido el mayor reto al que te has encontrado en este proyecto? De igual forma, ¿de qué te sientes orgullosa? 

Definitivamente mi mayor reto fue empezar. Cuando tenemos una idea, lograr concretizarla no es tarea sencilla. Se presentaron muchos obstáculos, pero lo importante fue no rendirse hasta que vimos la meta realizada. 

Me siento orgullosa de mis estudiantes. Me llena de orgullo cada vez que veo que mis estudiantes utilizan las luces direccionales, se estacionan correctamente, respetan las señales de tránsito y sobre todo, los semáforos. También, cada vez que obtienen su licencia de conducir por ellos mismos. Esas acciones son mi mayor satisfacción. Mi mayor orgullo siempre serán ellos. 

¿Qué consejo le darías a jóvenes dominicanos que tienen el deseo de desarrollar proyectos que rompan la norma, o hacer algo común pero de forma diferente?

No se dejen vencer por el miedo. Es mejor intentarlo que pensar en que nunca te diste la oportunidad de hacer algo diferente. Es bueno planificar siempre, ya que una estrategia bien pensada puede hacer la diferencia. Finalmente, una vez emprendido el proyecto, no tengan miedo de tomar decisiones y modificar el plan en base a la experiencia adquirida.

¿Dónde te ves en los próximos 3 años?

 Definitivamente me veo dentro de Academia Vial, pero una Academia Vial mucho más abarcadora. Esperamos poder colaborar con empresas y organizaciones enfocadas a mejorar el tránsito en República Dominicana.

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Lea is a psychology graduate living in Santiago, Dominican Republic. She's an avid reader and Harry Potter fan, interested in organizational development, tech, in the arts. She serves as an editor for Hola, Rita. and every now and then shares her stories from the island. / Lea está de graduada en psicología y vive en Santiago, República Dominicana. Es una ávida lectora, y fanática de Harry Potter, interesada en el desarrollo organizacional, la tecnología y las artes. Lea sirve como editora para Hola, Rita. p y de vez en cuando comparte sus historias desde la isla.